Was er leven op Mars mogelijk?

      Geen reacties op Was er leven op Mars mogelijk?

De zoektocht naar leven op Mars, welke al sinds de jaren ’70 bezig is, heeft weer wat hoopvols opgeleverd. Eerdere tests duidden al op de mogelijkheid dat er leven op Mars was, maar deze tests waren niet goed genoeg. Afgelopen donderdag verscheen er een onderzoeksrapport in Science (Eigenbrode, J.L. et al, 2018), van NASA onderzoekers, waarin beschreven wordt dat er organische materiaal is gevonden.

In de Gale krater, waar zich zo’n 3,5 miljard jaar geleden een meer bevond, heeft de Marsrover Curiosity sporen gevonden van complex organisch materiaal. Deze sporen zijn gevonden in gesteente waar ook zwavel in zit, dit zwavel zou mogelijk het materiaal hebben beschermd tegen schadelijke straling. Het resultaat duidt niet per se op vroeger leven op Mars, aangezien andere processen dit organische materiaal ook kunnen maken. Het laat voornamelijk zien hoe deze materialen bewaard zijn gebleven.

Curieus methaan

De Marsrover Curiosity. Credit: NASA/JPL-Caltech

Verder heeft Curiosity ook sporen van methaan gevonden in de atmosfeer van Mars. Dit is opvallend, aangezien methaan niet zo lang in de atmosfeer blijft hangen. Er is dus iets op Mars dat methaan vormt, dit kan duiden op leven, hoewel het ook door een ander proces gevormd kan worden.

Er is meer vreemds met dit methaan, uit een ander onderzoek (Webster, C.R. et al, 2018) is gebleken dat de concentratie seizoensgebonden is. Tijdens de zomer maanden bedraagt de concentratie 0.6 ppb (parts per billion; deeltjes per miljard) & gedurende de winter bedraagt dit slechts 0.2 ppb. Op aarde kennen we een dergelijk effect niet echt.

De onderzoekers denken dat het methaan uit de grond komt tijdens de zomer en in de winter wordt opgevangen in ijskristallen in de bodem, welke in de zomer smelten. Maar waar dit methaan vandaan komt weet nog niemand. Er zijn 3 mogelijkheden: het is een reactieproduct van een chemische reactie tussen ijzerhoudend gesteente en vloeibaar water, micobiële activiteit ergens in de grond of het is heel lang geleden opgeslagen in de bodem en komt nu langzaam aan vrij.

De zoektocht gaat onverminderd door

De 2 onderzoeken worden door experts al mijlpalen in de astrobiologie genoemd. Het laat namelijk zien dat Mars toch niet zo’n dode planeet is als we dachten. Maar er is wel een kanttekening, deze observaties betekenen sluiten niet uit dat er biologische processen op Mars plaatsvinden, maar het betekent ook niet dat er ook echt nog leven is of is geweest.

Om meer duidelijkheid te krijgen moet er meer gevoelige apparatuur naar Mars gestuurd worden. Met deze apparatuur kan worden gekeken of er meer methaan dan ethaan gemaakt wordt, zoals leven hier op aarde doet.

De ExoMars Trace Gas Oribter. Credit: NASA

De ExoMars missie van de ESA, welke in 2020 aankomt, zal tot ruim 1,8 meter diep in de Martiaanse bodem boren opzoek naar leven. De Mars 2020 missie van de NASA zal bodemmonsters nemen, die in de toekomst naar de aarde gebracht gaan worden.

Sinds 2016 vliegt de Trace Gas Orbiter (TGO), onderdeel van de ExoMars missie, rond Mars op zoek naar methaan en hopen onderzoekers zelfs vast te stellen waar het methaan vandaan komt. Op dit moment meet de TGO met de hoogste gevoeligheid. De onderzoekers van deze missie verwachten binnen korte tijd hun resultaten te publiceren.

Bronnen

  • Eigenbrode, J. L. et al., (2018). Organic matter preserved in 3-billion-year-old mudstones at Gale crater, Mars. Science, 360 (6393), 1096-1101. doi:10.1126/science.aas9185
  • Greshko, M. (2018, June 07). Building Blocks of Life Found on Mars. Geraadpleegd 10 juni 2018, van https://news.nationalgeographic.com/2018/06/mars-organic-compounds-methane-curiosity-space-science/
  • Webster, C. R. et al., (2018). Background levels of methane in Mars’ atmosphere show strong seasonal variations. Science, 360 (6393), 1093-1096. doi:10.1126/science.aaq0131

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

* Checkbox voor de AVG is verplicht

*

Ik ga akkoord